Neilson Powless, o 1º nativo norte-americano a vencer no WorldTour

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Neilson Powless, o 1º nativo norte-americano a vencer no WorldTour

Conheça a história do ciclista descendente de nativos norte-americanos da etnia Oneida que venceu a Clássica de San Sebastian

Powless na 16ª etapa do Tour de France em 2020

Do Bikemagazine
Texto de Matt Rendell
Fotos do arquivo pessoal do atleta

Enquanto os Jogos Olímpicos de Tóquio dominavam os noticiários, uma grande história do mundo esportivo surgia em San Sebastían. Na terra dos Bascos, espécie de povo indígena europeu, o norte-americano Neilson Powless bateu Matej Mohoric no sprint e se tornou o primeiro índio norte-americano a vencer uma prova no circuito WorlTour.

Todos carregamos nosso passado e nossa infância conosco. Para a equipe EF Education First-Nippo, Powless, campeão da Clássica de San Sebastían no dia 31 de julho de 2021, o passado e a infância carregam uma terrível história de violência racial e vingança que ele ouviu muitas vezes enquanto crescia.

Simon Antoine, um nativo norte-americano da etnia Oneida, foi atacado por quatro homens brancos. Eles o espancaram tanto que perdeu um dos olhos e foi deixado ali para morrer. Mas Antoine sobreviveu. Ele rastejou até um lugar seguro, se recuperou e então caçou seus agressores e os matou, um por um. Isto aconteceu por volta de 1820, quando os Oneida foram removidos de Nova York para o estado de Wisconsin, milhares de quilômetros dali. O paradeiro dos Oneida atualmente é incerto.

Mas Simon Antoine certamente existiu. Ele viveu na era da fotografia e posou para uma imagem que percorreu gerações, através de sua descendente Marcella Sickle, da Oneida, e de seu neto, Jack Powless, pai de Neilson. Quando Neilson e sua irmã mais velha Shayna, também ciclista profissional, foram crescendo, a foto permanecia pendurada na parede do quarto de seus pais em Roseville, no Norte da Califórnia. Eles falam de Simon Antoine com orgulho. Jack ainda teve a imagem de seu ancestral retratada em folha de ouro em sua Harley Davidson.

Simon Antoine, o ancestral indígena de Neilson – foto de arquivo pessoal do atleta

“Um amigo meu, um ótimo artista, fez isso. Era tão real, eu não conseguia acreditar. Mas eu cometi o erro de ir com aquela Harley para ver uma casa que eu queria comprar em Roseville. O cara me disse: “‘eu vou te vender minha casa, mas você tem que colocar esta Harley dentro’, e isso partiu os corações de Shayna e Neilsen, mas eu tive que fazer isso para conseguir a casa”, conta.

Talvez, como Neilson reuniu forças para ultrapassar o formidável Matej Mohorič no sprint final sprint em San Sebastián, a memória de Simon Antoine ajudou. “Acho que subconscientemente pensei que tenho o mesmo sangue de meus ancestrais e venci.”

Neilson no sprint vitorioso na Clássica San Sebastían em julho de 2021

Neilson Powless foi um prodígio. Aos 15 anos foi quarto no campeonato nacional de contrarrelógio dos EUA correndo na categoria 17-18 anos, foi campeão amador no Campeonato Mundial XTerra off-road, no Havaí, aos 16 anos, e se consagrou como o mais jovem campeão de todos os tempos e, de quebra, derrotou 17 triatletas profissionais e os campeões amadores de todos os age groups mais velhos.

No mountain bike, foi campeão norte-americano de cross-country na júnior em 2014. No mesmo ano, no Campeonato Panamericano realizado no Brasil, terminou em quarto lugar, atrás do mexicano José Gerardo Ulloa, e dos colombianos Brandon Rivera e Egan Bernal.

Powless também é o primeiro nativo norte-americano a disputar o Tour de France

Semanas depois, em uma corrida de aquecimento para o Campeonato Mundial Júnior de 2014 em Hafjell, na Noruega, ele terminou em terceiro, na frente de Bernal. Na Noruega, Bernal ficou com a medalha de prata. Powless, no dia seguinte ao seu 18º aniversário, terminou o Mundial em oitavo.

Depois de mudar para o ciclismo de estrada, ele foi quinto colocado na etapa rainha no Tour da Califórnia de 2016, aos 19 anos. Uma queda na última etapa no circuito em torno de Sacramento custou-lhe quatro colocações na classificação geral e ele caiu para o nono posto.

Mesmo assim, seu talento atraiu atenção internacional. Em 2017, cinco dias depois de terminar em segundo no campeonato de estrada de elite dos EUA, ele venceu o título nacional da Sub-23. No ano seguinte, ele ingressou na equipe holandesa Team Jumbo Visma e mudou-se para o Exterior pela primeira vez para pedalar por dois anos ao lado de Sepp Kuss.

Powless descreve sua passagem pela equipe como “uma experiência crítica de crescimento e difícil no início. Só quando você está no WorldTour é que você percebe a profundidade do talento. Tive algumas corridas decentes, mas no geral senti que estava abaixo do desempenho”. Em 2020 ele mudou para equipe a EF Education First, em suas palavras, “voltando para um espaço que eu realmente me sentia confortável”.

A Clássica de San Sebastián de 2021 foi sua primeira vitória no World Tour. Mesmo assim, o chefe Jonathan Vaughters o descreve como “nossa próxima ambição nas corridas por etapas”.

A vitória em San Sebastían foi a primeira de um nativo norte-americano em uma prova World Tour

No entanto, Powless nunca planejou uma carreira no ciclismo. Deixado por sua própria conta, ele poderia ter seguido seu avô, Matt Powless, no boxe. Matt cresceu em Tigerton, Wisconsin, nas reservas indígenas Stockbridge – Munsee e Menomenee e a reserva Oneida perto do Lago Michigan. Na década de 1950, Matt trabalhou na Alemanha com a 82 divisão Airborne e se tornou campeão de boxe peso-pena.

Jack relembra: ‘Ele se tornou um soldador e mecânico, mas continuou a lutar boxe. Mais tarde, ele abriu uma academia de boxe na reserva Stockbridge. Ele estava muito apaixonado por isso. Ele queria dar algo em troca.”

Nas viagens em família para a reserva, ou nas visitas de Matt a Roseville, ele ensinava a seus netos habilidades de boxe. Ele trabalhou um pouco com Shayna, mas Nielson mostrou um talento natural. “Sua coordenação olho-mão era incrível, sua velocidade e potência para seu pequeno tamanho era incrível”, dizia.

Uma vez, depois de ir à academia na reserva com seu avô Matt, Neilson voltou à Califórnia determinado a ter sucesso no ringue. “Meus pais me ajudaram relutantemente a encontrar uma academia de boxe atrás da estação de polícia de Roseville.”

Jack lembrou: “No primeiro dia eles estavam treinando em circuito: bolsa pesada, boxe de sombra, bola de velocidade, pular corda, cinco ou seis coisas diferentes. Neilson acertou em cheio. O treinador veio até ele e disse: Tenho que lhe dizer, esse garoto quer ser boxeador, ele pode ir até o fim”.

Neilson lembra: “Parei depois de um ano ou mais porque estava ficando muito ocupado e meus pais sempre pressionavam contra o boxe. Eu sabia que minha mãe não gostava”.

Felizmente, ao contrário dos nativos americanos de gerações anteriores, ou em outras partes da América, Neilson não tinha necessidade premente de habilidade na arte da violência.

“Eu acho, porque eu pareço, você sabe, branco – minha pigmentação da pele é muito branca – eu nunca tive qualquer problema. Minha irmã é mais morena e muito mais nativa do que eu. Ela tem a cor da pele do meu pai e eu tenho a da minha mãe. Meu pai tem algumas histórias terríveis sobre o que ele teve que passar crescendo em Indiana, mas as pessoas são muito mais receptivas na Califórnia. Sinto-me privilegiado por ter crescido em um ambiente tão acolhedor.”

Dos 8 aos 14 anos, ele frequentou uma escola cristã particular onde sua etnia nunca foi um problema. Em seguida, mudou-se para uma escola pública de ensino médio, principalmente em busca de competições esportivas. “Eu conhecia muitas pessoas na escola graças ao atletismo e o o cross country e consegui me entrosar com a maioria das pessoas. Em qualquer caso, ser um atleta no ensino médio torna as coisas muito mais fáceis nos Estados Unidos.”

O esporte sempre fez parte de sua infância.”Meus pais eram treinadores. Eles estavam muito empolgados em ensinar crianças e jovens e acho que muitos de seus atletas ganharam esta mentalidade que transbordava em sua atitude paterna. Eles treinaram a equipe de triatlo juvenil da qual minha irmã e eu estávamos, assim vivíamos em um bom grupo de crianças com quem podíamos treinar e nos divertir”, conta.

Seu pai, Jack, serviu a Força Aérea como mecânico de aeronaves. “Em minha segunda viagem, fui designado para a Base da Força Aérea de Andersen, em Guam. Enquanto eu estava lá eu comecei a fazer triatlos. Eu queria fazer o Ironman World Championships, e me classifiquei logo em minha segunda prova. Fui ao Havaí representando a Força Aérea e me saí muito bem em meu primeiro triatlo. Voltei em 1992 e fiquei em segundo lugar geral na categoria militar, e então ganhei a categoria militar em geral em 1993 e 1995 ”.

Guam também foi onde Jack Powless conheceu sua esposa, Jen Allred, nascida em Los Angeles e criada em Sacramento. Ela era uma dos seis filhos do pai treinador adjunto do clube United San Juan, em Sacramento. Jen foi uma atleta excepcional e, quando ela tinha sete anos, conquistou os recordes mundiais abaixo de 8 anos para 660 e 880 jardas.

                                                           Neilson com a mãe Jeanette Powless

Aos 14 anos, ela foi classificada entre as 10 ciclistas de estrada dos Estados Unidos. Aos 16 anos, ela disse: “Eu estava exausta e determinada a nunca mais correr.”

Três anos depois, ela entrou no American River College no meio da temporada e pediu para entrar no time de cross country. Atraída pela bolsa de esportes, o que significaria que ela não teria para trabalhar enquanto cursava a faculdade, ela diz: “Eu estava completamente fora de forma e cheguei em último lugar na minha primeira corrida. Mas no ano seguinte fui campeã estadual com o melhor tempo do país e com uma bolsa de estudos para a California State University.”

Após a formatura, enquanto trabalhava como bartender e modelo, ela fez um teste para um emprego como dançarina no Pacific Islands Club, um resort de praia de propriedade japonesa em Guam. Era 1986. “Decidi ir por seis meses e acabei adorando. Entrei no mergulho, comecei a correr de novo, e, trabalhando com clientes japoneses, aprendi a língua e me tornei comissária de bordo, o que me permitiu conhecer todo o Pacífico.”

O Comitê Olímpico Nacional de Guam, fundado em 1976, foi reconhecido pela Comitê Olímpico International em 1986, dando à ilha uma nova independência esportiva. Jen alcançou o tempo de qualificação para correr a maratona olímpica em Seul em 1988, mas uma confusão sobre os requisitos para sua residência a impediram de competir. Ela correu a maratona nos Jogos de 1992 em Barcelona, ​​terminando em 36º em 3h14min45s, sem treinador e instalações de treinamento. Duas semanas depois, ela se casou com o triatleta número um de Guam.

Eleito Atleta do Ano da Força Aérea em 1992, Jack foi transferido para o Comando de Operações Especiais, em Hurlburt Field, na Flórida, e administrou o programa de condicionamento físico do Comando pelos próximos sete anos. Sua filha Shayna nasceu na Flórida em janeiro de 1994. Jen se qualificou para os Jogos Olímpicos de Atlanta de 1996, mas não disputou. Em vez disso, grávida de oito meses de seu segundo filho, Neilson, ela trabalhou como voluntária nos Jogos. Ela o descreveu como “meu bebê olímpico”. Depois de uma semana do nascimento, Jen o levou à piscina do YMCA.

Quando Jack foi transferido para a Base Aérea de Beale, no norte da Califórnia, em sua função original como mecânico de aeronaves, trabalhando em U-2s, Jen começou a treinar atletismo feminino e equipes de cross country no American River College em Sacramento, cargo que ela ainda ocupa. Jack aposentou-se da Força Aérea em 2001, com a audição prejudicada por anos de trabalho com motores de jato.

Ele descreveu sua abordagem para os pais. “Jen garantiu que eles experimentassem o gostinho de tudo. Nós tentamos manter tudo divertido e nunca realmente os pressionamos. A única regra era que, em qualquer esporte que escolhessem, eles deveriam ir até o fim da temporada, pois outras pessoas dependiam neles.”

Jen acrescenta: “Neilson tocou trompete por um tempo. Shayna se envolveu com cavalos e saltos, e os colocamos no balé e na ginástica artística”.

O esporte era onde residia seus talentos. Neilson correu cross country no ensino médio, terminando em 8º lugar no campeonato estadual e estabelecendo um recorde para o percurso Mount Sac, em Los Angeles. Ele venceu a faixa etária de 11 a 12 anos no Campeonato Nacional Juvenil e Juvenil de Triatlo dos EUA em 2008. Em 2011, se tornou o campeão americano de triatlo off-road na faixa etária de 15 a 19 anos.

Em 2012, aos 16 anos, Neilson ganhou os títulos gerais dos campeonatos norte-americano e Mundial na faixa 15-19 anos e se tornou o mais jovem vencedor geral na divisão amadora em ambas as corridas. Ele repetiu o feito no campeonato mundial em Kapalua, em Maui. Em 2010 Shayna, aos 16 anos, dominou o grupo de 15-19 anos no campeonato de triatlo off-road dos EUA, em 2013, e tornou-se a campeã nacional de mountain bike cross country na Sub-23.

                                                                         Com a irmã Shayna

Os dois irmãos estavam andando de mountain bikes customizadas Ventana feitas no norte da Califórnia. Quando Neilson ganhou seu título mundial de triatlo off-road, ele cumpriu a promessa de ganhar um título mundial e permitir que a Ventana colocasse as listras do arco-íris em suas bicicletas.

Sua jornada para o Havaí foi parcialmente financiada pela Folsom Bikes, uma loja na cidade vizinha com o mesmo nome. Neilson começou a combinar mountain bike e ciclismo de estrada para a equipe Folsom Bikes-Mercedes Benz, muitas vezes encontrando futuro companheiros de equipe como Will Barta, Sean Bennett e Sepp Kuss. Depois de terminar em segundo na categoria Junior da Valley of the Sun Stage Race em Phoenix, Arizona, ele foi convidado para participar da versão Júnior da Paris-Roubaix com a seleção nacional.

Em 2016 no Tour de l’Avenir

A mudança para a estrada foi incentivada por Mike Sayers, o diretor da seleção nacional Sub-23 dos EUA, que morava perto da família Powlesses.

Neilson explica: “Sayers estava de olho em mim em triatlos locais e corridas de MTB e quando ele me viu competindo em Copas do Mundo de mountain bike ele basicamente disse que, se eu quisesse mudar para a estrada, poderia competir na seleção nacional.”

Após a Paris-Roubaix, ele deixou a Folsom Bikes e foi para a equipe Northern California Cycling Foundation-Team Specialized Juniors. Nesta fase, Neilson não sabia que ele não era o único ciclista da etnia Oneida. Filho de uma mãe Oneida e de um pai meio indiano e meio belga, Cole House, nascido em 1988 e criado na reserva Oneida em Wisconsin, ajudado por um esquema para promover o esporte e a preparação física por meio de corridas de mountain bike entre Oneida e Blackfoot e outros jovens nativos americanos, venceu uma etapa no prestigioso Tour de l’Abitibi, em Québec, e mudou-se para Flandres com a seleção dos Estados Unidos. Sétimo em 2008 com menos de 23 anos no Tour de Flandres, ele montou uma equipe de desenvolvimento Sub-23 pela BMC em 2009 e venceu o GP Waregem, superando Jens Debusschere e Jens Keukeleire.

Em 2011, como estagiário da equipe ProTour da BMC, ele foi o nono colocado na Kampioenschap van Vlaanderen, logo atrás de seu colega de quarto Alexander Kristoff e Gert Steegmans, da Radioshack. Mesmo assim, depois de não conseguir terminar nove das 15 corridas que largou na equipe BMC, Cole voltou para casa com as chances de uma carreira profissional em farrapos.

House disse à Peloton Magazine: “Assim que conheci Shayna e Neilson, descobrimos que nós somos realmente parentes. O avô deles é parente dos meus avós – que coincidência estranha é esta?!”

Para a temporada de 2015, Neilson, um ciclista Sub-23 no primeiro ano, passou metade do ano nos Estados Unidos com o Hagens Berman e a outra metade na Europa com a seleção nacional. Em 2016, Hagens Berman se fundiu com a equipe de desenvolvimento Axeon de Axel Merckx. Neilson lembrou: “Acho que fui o único ciclista que eles trouxeram”.

Em 2016, sua irmã Shayna se formou em Psicologia pela Universidade de Califórnia (UCLA). Ela havia conquistado seu lugar na UCLA em 2012, embora a renda limitada de seus pais tornou improvável seu ingresso na instituição. Até que a nação Oneida entrou em cena. Bem organizados, os Oneida haviam investido sabiamente os lucros de um setor polêmico. Jogos em grandes cassinos construídos em reservas indígenas fiscalmente independentes são comuns desde os anos 1970. O Congresso dos EUA legalizou a indústria do jogo por meio de um Ato Regulatório em 1988, garantindo uma parte dos lucros para a América branca.

O ativista Thomas King, em seu livro ‘The Inconvenient Indian’, observa que “a força em escala industrial do jogo de azar contribui com pouco valor para o mundo [e] geralmente traz à tona o pior das pessoas, tanto nativos quanto não-nativos”, ainda assim os Oneida usaram seus ganhos para recomprar as terras perdidas no estado de Nova York e em Wisconsin, financiar a infraestrutura das reservas e fornecer serviços sociais serviços para idosos e educação para jovens.

Mas 2016 foi o ano em que as grandes equipes do World Tour começaram a notá-lo. Depois de vencer a prova por etapas Joe Martin na geral , na classificação por pontos, como melhor jovem e terminar em terceiro na crono do Tour of the Gila, onde terminou em 12º na geral, ele disputou o Tour pela Califórnia pela Axeon Hagens Berman e terminou em quinto na terceira etapa, que chegava ao alto depois de uma subida de 7km. Ele foi o sexto no dia seguinte e terminou em nono na classificação geral.

                         Em 2016 com o uniforme da equipe norte-americana Axeon Hagens Berman

Três meses depois, ajudando seu companheiro de equipe Adrien Costa a subir no pódio do Tour de l’Avenir, foi segundo na crono individual (atrás de Rui Costa) e derrotou Egan Bernal e David Gaudu, entre outros, na etapa rainha de La Toussuire para o Col de la Croix de Fer.

Seu sucesso foi construído em bases profundas. No entanto, o que diferencia Shayna, uma profissional da equipe Twenty24, e Neilson, é a sua determinação em usar sua carreira esportiva para melhorar a vida de outros nativos americanos.

Shayna e seu parceiro, o jogador de futebol americano Eli Ankou (um ojibwe da Primeira Nação Dokis por parte de mãe) apoiou uma organização sem fins lucrativos chamada Dreamcatcher Foundation para capacitar os jovens por meio do esporte e conscientizar sobre a questão do desaparecimento e assassinatos de mulheres e meninas indígenas na América do Norte.

Shayna me disse: “A maioria das crianças Oneida tem bom acesso a recursos e financiamento, mas a maioria das reservas estão em áreas rurais isoladas, onde os jovens têm oportunidades muito limitadas. Estas são as áreas que almejamos.”

Neilson acrescenta: “Os povos indígenas tiveram uma vida muito difícil ao longo dos anos e eles não têm tanta cobertura de mídia neste mundo. É difícil competir com o resto do mundo quando você cresce com oportunidades limitadas, então acho que sendo uma fonte de inspiração pode mudar o curso de suas vidas”.

Há uma silenciosa dimensão Oneida nos ritos de passagem que pontuam a vida dos Powless. O interesse infantil de Neilson pelo balé foi reacendido em novembro de 2019, quando ele conheceu Frances Chae, do Ballet de Sacramento. Eles se casaram um ano depois e depois do casamento Jack seguiu a tradição do casamento Oneida espalhando tabaco no chão onde eles se casaram para agradecer a Terra.

Quando encontrarem tempo, Shayna e Neilson planejam retornar à reserva para o ritual pelo qual a tribo confere a eles seus nomes Oneida. Jack’s é Tea-Ho-Huyea-Tasea, que significa ‘Quem Viajou Muito’. Seus filhos parecem destinados a viajar ainda mais.